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Rusia apunta a un misterioso lago antártico

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Rusia apunta a un misterioso lago antártico

Mensaje por Talisman el Mar Mar 08, 2011 10:16 pm

Durante años, un lago bloqueado por el hielo ha permanecido sellado bajo la capa helada de la Antártida, posiblemente escondiendo formas de vida desconocidas. Científicos rusos están a punto de llegar.


(N. de la R.: El lago Vostok es un lago subglacial en la Antártida. Está ubicado por debajo de la base Vostok rusa, a 3.748 m bajo la superficie de la placa de hielo antártica central, totalmente aislado del exterior y protegido de la atmósfera.

Con un tamaño similar al del lago Ontario, tiene unas dimensiones de 250 km de largo por 50 km de ancho, y está dividido en dos profundas fosas por una cordillera. El agua líquida sobre la cordillera tiene una altura de 200 m, unos 400 m en la fosa norte y 800 m en la sur. El lago Vostok cubre un área de 15.690 km2 y tiene un volumen estimado de 5.400 km3 de agua dulce. En mayo de 2005 se halló una isla en el centro del lago.

Este lago permaneció desconocido hasta hace poco tiempo debido a su ubicación geográfica, lo cual lo convierte en una de la últimas zonas por explorar del planeta. Científicos rusos y británicos descubrieron la existencia del lago en 1996 mediante la combinación de datos de diversas fuentes, incluyendo observaciones aéreas de radar y altimetría de radar desde el espacio. La existencia de agua líquida bajo la capa de hielo de varios kilómetros se ha confirmado y constituye el lago sin contaminar científicamente más prometedor de la Tierra. El agua que contiene es muy antigua, con un tiempo de residencia medio de 1 millón de años que contrasta con los 6 años del lago Ontario, lo típico para lagos de este tamaño.)

MOSCÚ (Reuters) - "Sólo queda un poco más", dijo Alexei Turkeyev, jefe de la estación polar rusa Vostok, a Reuters vía teléfono satelital.

Su equipo ha realizado perforaciones durante semanas, en una carrera contrarreloj para llegar al lago, situado a 3.750 metros bajo la capa de hielo polar, antes del fin del breve verano antártico.

En ese lugar fue donde se registró la temperatura más baja en la Tierra, -89,2ºC.

Con la rápida llegada del invierno, los científicos se verán forzados a dejar el lugar con el último vuelo por esta temporada, establecido para el 06/02.

"Hace -40ºC", dijo Turkeyev. "Pero no importa, estamos trabajando. Nos sentimos bien. Sólo quedan cinco metros hasta llegar al lago", añadió.

Los científicos sospechan que las profundidades del lago albergan nuevas formas de vida, mostrarán cómo era el planeta antes de la Era Glacial y cómo evolucionó la vida.

Podría también ofrecer una visión de qué condiciones existen existen para la vida en lugares extremos similares como Marte y la luna de Júpiter Europa.

"Es como explorar un planeta extraterrestre en el que nadie ha estado nunca. No sabemos qué encontraremos", dijo Valery Lukin, del Instituto ruso de Investigación del Artico y la Antártida (AARI por su sigla en inglés) en San Petersburgo, que supervisa la expedición.

Cien años después de las primeras expediciones al Polo Sur, el descubrimiento de una oculta red de lagos subglaciales en la Antártida a finales de la década de 1990 vía imágenes satelitales generó un nuevo fervor exploratorio entre los científicos de todo el mundo.

Exploradores estadounidenses y británicos también se encuentran en misiones para llegar a otros lagos subterráneos, algunos de los últimos lugares sin explorar en el planeta.

"Es un medio extremo pero podría albergar vida. Si lo es, la curiosidad nos lleva a buscar qué hay en él. ¿Cómo vive? ¿Cómo crece?", dijo Martin Siegert, director de la Escuela de Geociencias de la Universidad de Edimburgo, quien dirige una expedición británica a un lago polar más pequeño.

Los expertos dicen que la capa de hielo actúa como un edredón, que retiene el calor geotermal de la Tierra e impide la congelación de los lagos.

El sedimento del lago podría llevar a los científicos a millones de años atrás, a la época prehistórica tropical, comentó Lukin.

Oasis bajo el hielo

El lago Vostok, del tamaño del lago Baikal en Siberia, es el mayor, el más profundo y más aislado de los 150 lagos subglaciales de la Antártida. Está supersaturado de oxígeno, por lo que no se parece a ningún ambiente en la Tierra.

Bajo la interminable capa de hielo, John Priscu de la Universidad Estatal de Montana, un importante científico del programa estadounidense para explorar otro lago antártico, sospecha que hay criaturas que se desplazan, lejos de la luz del sol, alrededor de conductos termales en las profundidades del lago.

"Creo que el Lago Vostok es un oasis bajo la capa de hielo para la vida. Sería realmente genial poder hacer un muestreo completo (...) Pero hasta que no aprendamos cómo llegar al sistema limpiamente eso es todo un tema", dijo a Reuters.

Los exploradores afrontan la pregunta ¿cómo iremos a donde nadie ha ido antes sin arruinar el lugar o volver con algún virus extraño?

"Estoy muy entusiasmado, pero una vez que lo hagamos no hay vuelta atrás", dijo Alexei Ekaikin, un científico con la expedición en la Estación Vostok.
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